Mensa

Mensa («der Tisch») ist ein kleines Sternbild, das das zweit südlichste am Nachthimmel ist, was bedeutet, dass es von der nördlichen Hemisphäre aus nicht sichtbar ist. Da es so weit im Süden liegt, ist es auch zirkumpolar, aber das Sternbild ist notorisch schwierig zu finden, da sein hellster Stern, ein gelber Zwerg namens Alpha Mensae, eine visuelle Helligkeit von nur 5,09 hat. Mensa gilt daher als das schwächste der 88 anerkannten Sternbilder.

Standort

Mensa ist ein Sternbild auf der Südhalbkugel, das von Beobachtern zwischen +4° und -90° nördlicher Breite gesehen werden kann, obwohl es am besten im Sommer zu sehen ist, wenn es seine höchste Erhebung erreicht. Mensa ist das 75. größte Sternbild am Himmel, wobei die 4 Hauptsterne eine Form bilden, die den Tafelberg in Kapstadt darstellt. Da es so nahe am Himmelssüdpol liegt, können die Bewohner der südlichen Hemisphäre Mensa das ganze Jahr über sehen, wobei die Große Magellansche Wolke als nützlicher Bezugspunkt für die Suche nach diesem schwachen Sternbild dient. Zu den benachbarten Sternbildern von Mensa gehören Chamaeleon, Dorado, Hydrus, Volans und Octans, das südlichste Sternbild des Nachthimmels.

Sternbildfamilie Lacaillele

Mensa gehört zusammen mit Antlia, Caelum, Circinus, Fornax, Horologium, Microscopium, Norma, Octans, Pictor, Reticulum, Sculptor und Telescopium zur Sternbildfamilie der Lacaille.

Geschichte

Mensa ist eines der 14 südlichen Sternbilder, die der französische Astronom Nicolas Louis de Lacaille während seines Aufenthalts in Südafrika 1751/1752 schuf. Er nannte es Mons Mensae («Tafelberg») nach dem Tafelberg, der Kapstadt überragt und mit seinen Wolken auch an die Magellanschen Wolken erinnert, die im Sternbild zu finden sind. Der britische Astronom Francis Baily kürzte seinen Namen später auf nur Mensa ab.

Wichtigste Sterne

  • Alpha Mensae, der hellste Stern des Sternbildes, ist ein gelber Zwerg (G5 V) in 33 Lichtjahren Entfernung mit einer Helligkeit von nur 5,09. Er ist etwa 5,4 Milliarden Jahre alt und hat einen ähnlichen Radius und eine ähnliche Masse wie die Sonne, aber nur 83% ihrer Leuchtkraft.
  • Gamma Mensae, der zweithellste Stern in Mensa, ist ein oranger Riese (K4III), der 101 Lichtjahre entfernt liegt und eine scheinbare visuelle Helligkeit von 5,18 hat. Er ist etwa viermal so groß wie unsere Sonne und hat eine Temperatur von 4.611 Kelvin.
  • Beta Mensae, der dritthellste Stern des Sternbildes, ist ein gelber Riese (G8III), der 640 Lichtjahre von unserem Sonnensystem entfernt gefunden wurde und eine scheinbare Helligkeit von 5,302 aufweist. Er ist etwa 23 Mal größer als die Sonne und befindet sich am Südrand der Großen Megallanschen Wolke.

Weitere interessante Sterne in diesem Sternbild sind die blauen Sterne Theta Mensae und Mu Mensae, der weiße Riese Zeta Mensae, die gelben Sterne Pi Mensae und W Mensae sowie die orangenen Riesensterne Lambda Mensae und Eta Mensae, wobei letzterer 712 Lichtjahre entfernt liegt und mit einer visuellen Helligkeit von 5,47 leuchtet.

Bemerkenswerte Deep-Sky-Objekte

Das Sternbild Mensa enthält zusammen mit Dorado die Große Magellansche Wolke (LMC), eine nahe gelegene Galaxie mit einem Durchmesser von 14.000 Lichtjahren, die mit bloßem Auge als schwache Wolke sichtbar ist. Sie befindet sich 163.000 Lichtjahre von der Erde entfernt und umkreist aufgrund der Gravitationsanziehung als Satellitengalaxie unsere eigene Milchstraße. Die einzige andere Galaxie, die uns näher ist als die LMC, ist die 25.000 Lichtjahre entfernte Zwerggalaxie Canis Major und die 70.000 Lichtjahre entfernte Zwerg-Sphärogalaxie Sagittarius.

Mensa enthält auch den Kugelsternhaufen NGC 1987 sowie einen 6 Milliarden Lichtjahre entfernten Quasar namens PKS 0637-752, der 10 Billionen Mal heller als unsere Sonne ist und vermutlich von einem supermassiven Schwarzen Loch angetrieben wird.